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The Magic Man : Marlon Starling connaît sa valeur et plaide sa cause

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Marlon Starling espère toujours prendre un jour la place qui lui revient au Temple de la renommée internationale, écrit Thomas Gerbasi.

POUR BEAUCOUP dans le monde de la boxe, en particulier à New York, Mark Breland allait être le prochain Sugar Ray Robinson. L’un des meilleurs amateurs produits par les États-Unis, le médaillé d’or olympique de 1984 était en route vers de grandes choses dans les rangs professionnels, allant 18-0 en route pour remporter le titre vacant des poids welters WBA contre Harold Volbrecht en février 1987.

Six mois plus tard, il a affronté Marlon Starling, un vétéran de 45 combats professionnels qui avait battu Simon Brown, Floyd Mayweather Snr, Jose “The Threat” Baret, Kevin Howard et Tommy Ayers, mais a échoué lors de son premier combat. coup de titre contre Donald Curry en 1984. Et d’autres déceptions contre Breland de Brooklyn étaient à prévoir, mais le joueur de Hartford, Connecticut, alors âgé de 28 ans, avait d’autres idées, même s’il savait que cela pourrait être une montée difficile.

“C’était un grand champion olympique, et il était censé battre Breland”, a déclaré Starling, aujourd’hui âgé de 63 ans. “C’était un jeune homme prometteur et j’étais un vétéran. Et le conditionnement et être un combattant intelligent peut battre une recrue. Mais Breland, ils ont parlé de ne pas perdre un combat depuis tant d’années et d’être champion olympique. Ma position était de faire ou mourir, et j’ai dû subir beaucoup de punitions pour gagner ce combat.

Starling a pris du retard tôt, mais le Breland presque frêle ne s’est jamais levé, frappant le pont plusieurs fois alors qu’il tentait de récupérer ses jambes. C’était le signal pour “Magic Man” de continuer, et il l’a certainement fait en esquivant l’avantage de hauteur de cinq pouces du champion et a commencé à abattre son ennemi.

“Breland a eu un très bon coup”, a déclaré Starling. « Tout le monde parlait de sa main droite, mais son jab était la chose la plus importante. Il fallait donc être intelligent avec Breland.”

le 11la rond, Starling a abandonné l’intelligence en faveur de la force brute, et cette stratégie a fonctionné. Breland a été compté 1:38 dans le cadre, et Marlon Starling était un champion du monde à une époque où cet exploit n’était pas si facile à réaliser. Mais pourquoi Starling a-t-il choisi un New Yorkais comme ça ?

“Hé, ils venaient pour moi”, a ri l’affable Starling, qui vit toujours dans le Connecticut, où il est membre du Boxing Hall of Fame de l’État, l’un des trois qu’il honore avec des salles à Rochester et au New Jersey. Le seul qui manque à ce stade est le grand, l’International Boxing Hall of Fame à Canastota.

C’est une triste omission, surtout compte tenu de ce qu’il a fait sur le ring et de l’époque à laquelle il l’a fait. Et il ressent la même chose que ses fans et de nombreux médias à ce sujet.

“Il devrait être au Temple de la renommée”, a déclaré Starling. «Il y a pas mal de gens dans ce couloir qui devraient être là plus tôt. Dieu vous bénisse. Et je ne suis pas jaloux, mais je dis juste que je sais que je devrais l’être. Quand nous disons, Hall of Famer, nous essayons de le juger par la décennie dans laquelle vous étiez, et vous ne pouvez pas dépasser cette décennie des années 80, ce n’était pas comme si j’étais juste le champion WBC. J’étais un champion WBA, j’étais un champion USBA, j’étais un champion NABF et, à l’époque, nous avions de bons combattants à l’époque.

Cela pourrait être l’euphémisme de l’année. Il suffit de regarder le CV de Starling pour le niveau de combattant avec lequel il était régulièrement sur le ring : Curry (deux fois), Brown, Breland (deux fois), Lloyd Honeyghan, Michael Nunn et Maurice Blocker. C’était un Murderers Row et Starling portait un Tommy Gun à chaque voyage entre les cordes, ses compétences étaient sublimes mais avec la capacité de frapper quand elle le voulait et de patauger dans les eaux profondes grâce à son réservoir d’essence et un menton de fer qui n’atteignait que. bosselé une fois lorsque Tomas Molinares l’a assommé avec un coup de poing clairement lancé (et atterri) après la cloche. Ce combat a ensuite été jugé sans concours et, ironiquement, Starling considère toujours le combat de 1988 comme l’une de ses meilleures performances.

L’un des plus satisfaisants ? Son prochain combat, quand il a remporté le titre WBC des poids welters de Lloyd Honeyghan le 4 février 1989. Il y a eu une montée en puissance du combat, mais une fois que la cloche a sonné, le challenger a pris le relais, arrêtant son ennemi en neuf rounds.

“Honeyghan a été le combat le plus facile de ma vie”, a déclaré Starling. « Je n’ai eu aucun problème avec Lloyd Honeyghan. Quand j’ai dit sauter, il a sauté. Si je dis que je vais te frapper sur la tête, je le fais. c’était facile.

Lloyd Honeyghan contre Marlon Starling pour le titre WBC des poids welters au Caesars Palace, Las Vegas, le 4 février 1989 (Brendan Monks/Mirrorpix/Getty Images)

Une telle longévité dans le sport au plus haut niveau est rare, mais Starling est venu d’une époque rare où les meilleurs combattaient les meilleurs et où les boxeurs apprenaient leur métier à l’ancienne : le travail acharné.

“Il était un partenaire d’entraînement lorsqu’il participait à mes combats de 10 rounds”, a déclaré un homme qui a participé à deux combats de 15 rounds contre Curry et Breland. «Je combattais tous ceux qui venaient au gymnase et avaient besoin de travail. J’ai dû travailler parce que je devais me mettre en forme. Et je suis resté en forme. C’étaient des combats de gym. Tu rentres chez toi et ça fait mal. Mais c’étaient de bons jours. Je ne les changerais pas.”

Une séance d’entraînement qu’il n’oubliera pas était contre Thomas Hearns. Starling devait initialement travailler avec Sugar Ray Leonard, mais quand cela n’a pas fonctionné, il est allé travailler avec “The Hitman” pour le SuperFight de 1981 entre Leonard et Hearns.

“Je suis allé travailler avec Ray et ils ne voulaient pas s’entraîner”, se souvient Starling. « Mais ils m’ont demandé de monter travailler avec eux, et la veille, ils n’ont pas voulu s’entraîner. Puis, quand Tommy et Ray allaient se battre à Vegas, je suis allé m’entraîner avec Tommy et j’ai eu raison de lui, mais il m’a frappé avec sa main droite et quand je suis rentré dans ma chambre, mon nez coulait et j’étais comme, je pense que ma mâchoire est cassée, et ma mâchoire était cassée.

Mis à l’écart pendant cinq mois, Starling est revenu avec vengeance en 1982, avec une fiche de 6-1 avec quatre KO, la seule défaite par décision partagée lors de son premier combat avec Curry.

“J’ai combattu Curry deux fois et je pensais l’avoir battu la première fois”, a déclaré Starling. “C’était l’un des meilleurs boxeurs que j’ai jamais combattus. J’ai dit à Curry : “Je t’ai battu la première fois”, et tu sais ce qu’il m’a dit ? “Ce n’est pas ce que dit le journal de bord.”

Starling rit et est resté en contact avec Curry par l’intermédiaire du fils du Texan, et s’assure également de téléphoner avec Leonard, le seul combattant avec lequel il regrette de ne pas avoir partagé une bague. Et vous pouvez deviner comment ces conversations se déroulent.

«Je voulais combattre Ray, et de temps en temps, lui et moi nous téléphonons et en parlons. Ray dit: “Je t’aurais botté le cul” et je me dis: “Tu sais mieux que ça”. D’une part, tu devrais essayer plus fort de me frapper.

Ça c’est sûr. Starling avait non seulement un menton de fer, mais sa défense était au-dessus et au-delà de celle de la plupart de ses pairs. Voulez-vous une preuve? Allez sur YouTube et recherchez “Starling Defense” et voyez ce qui se passe. Pour lui, c’était simple.

“En tant que fan, on m’a toujours appris à ramener vos mains”, a-t-il déclaré. « Si vous ramenez vos mains, vous n’avez pas à vous soucier d’être touché. Vous savez si vous frappez quelqu’un, que va-t-il faire ? Ils voudront vous riposter. C’est si simple ou quoi ?

Il rit quand il se réfère ensuite au combat de Molinares.

“Il avait un plan quand il combattait Molinares”, a déclaré Starling. “Je l’ai battu très facilement. Devinez quoi? Cela ne s’est jamais terminé ainsi. Alors que vous disent-ils toujours ?

Se défendre à tout moment ?

“Ai-je besoin d’en dire plus ?”

Ces jours-ci, Starling n’est plus aussi attaché au sport qu’avant.

“La boxe était bonne pour moi, mais je ne la regarde plus, et je n’aurais jamais pensé que je serais un gars qui ne regarderait pas la boxe”, a-t-il déclaré. “Je pense qu’ils ont pris un gros coup à la fin des années 90.”

Alors que 1999 se transformait en 2000, Starling était déjà à plus de neuf ans de son dernier combat professionnel. Après avoir battu Honeyghan, il a défendu avec succès son titre contre Young Kil Jung, puis est passé au poids moyen, pour perdre une décision majoritaire face à Michael Nunn 34-0. Quatre mois plus tard, le 19 août 1990, il abandonne une décision majoritaire à Maurice Blocker puis part à l’âge de 30 ans.

“Après le combat contre les Blockers, j’étais en colère”, admet Starling. « J’ai dit : ‘Non, je ne ferai plus ça.’ Je pense qu’ils ont volé le combat contre les Blockers.”

C’était une décision courageuse, surtout avec la réalité qu’il n’avait que 30 ans et qu’il était en mesure d’être dans des combats à gros budget pour les années à venir. Mais le père célibataire qui a élevé son fils, Marlon Jnr, n’est jamais revenu.

“Si j’avais su alors ce que je sais maintenant, je serais probablement resté, mais vous savez quoi, ma dignité signifiait trop pour moi de rester”, a déclaré Starling, maintenant père de trois fils et grand-père de trois filles, aucune d’entre elles. qui savent ce que grand-père faisait dans la vie.

“Ils veulent lire et tout ça”, rit Starling lorsqu’on lui demande si ses petites-filles l’ont déjà regardé sur YouTube.

Cependant, beaucoup savent encore ce qu’il a fait, avec un message sur les réseaux sociaux dirigé par son ami, ancien boxeur et entraîneur actuel John Scully pour informer une nouvelle génération de ce que Starling a réalisé et pourquoi il devrait être dans l’IBHOF, que le “Magic Man” visite toujours chaque année, même en compétition (et en terminant) la course traditionnelle de 5 km.

Lorsqu’on lui parle de cette poussée pour lui faire plaisir, Starling sourit.

“Cela signifie beaucoup”, a-t-il déclaré. “Cela signifie que je me levais pour aller travailler tous les jours et j’aimais aller travailler. Quand j’encercle les gens, ils me disent : ‘Tu te souviens de ce Marlon Starling ?’ Gagner ou perdre, ils savent que Marlon Starling était là pour jouer. Et je ne suis jamais allé là-bas pour le chasser. Je n’aimais pas être frappé. Si je devais me battre, je suis ici pour le gagner, peu m’importe combien d’argent vous payez.”

C’est un Hall of Famer qui parle.



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