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Les ambitions nucléaires américaines entravées par le “problème russe” (médias)

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Les projets de développement de petits réacteurs seraient compliqués par le fait qu’une société russe est le seul fournisseur du combustible nécessaire.

Selon des rapports, les efforts américains pour aider à lutter contre le changement climatique en développant une nouvelle génération de petites centrales nucléaires ont rencontré un obstacle potentiel : le seul fournisseur commercial du combustible hautement enrichi qui serait nécessaire aux nouveaux réacteurs est basé en Russie.

L’unité Tenex de la société russe d’énergie nucléaire, Rosatom, est la seule entreprise à commercialiser de l’uranium faiblement enrichi (HALEU), le type de combustible qu’utiliseraient les nouveaux réacteurs avancés, a rapporté Reuters jeudi. “La production de HALEU est essentielle à la mission et tous les efforts pour augmenter sa production sont en cours d’évaluation.” a déclaré un porte-parole du département américain de l’énergie (DOE) au média.

Le monopole russe de la HALEU est depuis longtemps une préoccupation à Washington, mais la crise ukrainienne a fait de la question une urgence parce que, comme l’a dit Reuters, “Ni le gouvernement ni les entreprises développant les nouveaux réacteurs avancés ne veulent faire confiance à Moscou.” En conséquence, l’administration du président Joe Biden peut puiser dans les stocks américains d’uranium de qualité militaire pour combler le déficit d’approvisionnement.

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Le gouvernement évalue la quantité de son uranium hautement enrichi à réserver pour les nouveaux réacteurs. “Nous comprenons la nécessité d’une action urgente pour encourager la mise en place d’un approvisionnement durable et axé sur le marché de HALEU.” a déclaré le porte-parole du DOE.

Washington considère les nouveaux réacteurs comme un moyen de réduire les émissions de carbone et d’accélérer la transition loin des combustibles fossiles. Les unités sont modulaires et sont beaucoup plus efficaces que les centrales nucléaires d’aujourd’hui. Ils sont également plus rapides à construire. Cependant, ils nécessitent un combustible enrichi à 20 % en 235U, soit environ quatre fois le niveau utilisé dans les centrales nucléaires actuelles. Rosatom est le seul producteur commercial du carburant et contrôle les licences de sa technologie aux enrichisseurs occidentaux.

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Lorsque la Russie a lancé son offensive militaire contre l’Ukraine en février, incitant l’administration Biden à mener un effort international pour isoler la Russie par des sanctions économiques, faire confiance à Rosatom n’était plus viable. “Nous n’avions pas de problème de carburant jusqu’à il y a quelques mois”, Jeff Navin, directeur des affaires extérieures de TerraPower, a déclaré à Reuters. “Après l’invasion de l’Ukraine, nous n’étions pas à l’aise de faire des affaires avec la Russie.” Le milliardaire Bill Gates est le fondateur et président de TerraPower.

Biden a annoncé une subvention de 14 millions de dollars américains en juin pour financer les travaux d’ingénierie et de conception d’un projet de centrale nucléaire en Roumanie qui remplacerait une centrale au charbon. La nouvelle usine emploierait six réacteurs modulaires de nouvelle génération. “Cela contribuera à mettre en ligne l’énergie nucléaire à zéro émission en Europe plus rapidement, moins cher et plus efficacement.” dit le président.

Reuters a noté que sans une source fiable d’HALEU, les développeurs de réacteurs craignent de ne pas recevoir de commandes pour leurs nouvelles centrales. Et, sans commandes, il est peu probable que les fournisseurs potentiels de carburant hautement enrichi assemblent les chaînes d’approvisionnement nécessaires pour remplacer le producteur russe.



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