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La NASA termine un test de “défense planétaire”

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L’agence spatiale américaine attend maintenant de voir si elle a pu dévier un astéroïde entrant.

La NASA a terminé sa première “défense planétaire” test, écrasant délibérément un vaisseau spatial contre un astéroïde flottant à des millions de kilomètres de la Terre dans le but de modifier sa trajectoire. L’agence a déclaré avoir eu un coup direct, mais attend toujours les données de l’expérience.

Le vaisseau spatial DART (Double Asteroid Redirection Test) est entré en collision avec l’astéroïde Dimorphos lundi, entrant en collision avec l’objet de 11 milliards de livres et de 520 pieds de long à une vitesse d’environ 14 000 miles par heure. La NASA a déclaré que le vaisseau spatial avait raté le centre de l’astéroïde de seulement 55 pieds, le moment de l’impact étant capturé sur vidéo par une caméra montée sur le vaisseau spatial.

“C’était une réussite de la première partie du premier test de défense planétaire au monde. Ce furent des années de travail acharné, il y avait beaucoup d’innovation et de créativité dans cette mission », Bill Nelson, administrateur de la NASA a ditajouter “Je pense que cela nous apprendra comment un jour protéger notre propre planète d’un astéroïde entrant.”

Bien que l’agence spatiale ait pu confirmer l’impact, cela pourrait prendre jusqu’à “quelques mois” avant que tous les effets de l’expérience ne soient connus, l’ingénieur des systèmes de mission de la NASA, Elena Adams, a déclaré aux journalistes, bien qu’elle ait noté que certaines des données seront disponibles dans quelques jours.

La mission n’avait pas pour but de détruire l’astéroïde, qui ne représente aucune menace pour la Terre, mais de modifier sa trajectoire. Dimorphos orbite autour d’un autre astéroïde appelé Didymos, et les chercheurs enregistreront les résultats de la collision en examinant les trajectoires modifiées des deux objets.

S’il est détecté suffisamment tôt, modifier la trajectoire d’un astéroïde de seulement 1% pourrait suffire à éviter une collision mortelle si l’on devait se diriger vers la Terre, selon la NASA, qui indique qu’il existe quelque 30 000 objets géocroiseurs connus dans le système solaire. Alors que la plupart d’entre eux mesurent moins de 100 mètres de diamètre, environ un tiers ont presque la taille de Dimorphos à 170 mètres, soit à peu près la taille d’un stade de football.

La NASA ne pense pas que des astéroïdes de cette taille devraient frapper la Terre au siècle prochain, mais les chercheurs découvrent régulièrement de nouveaux objets volant dans l’espace. En mai, les scientifiques d’une société basée en Californie ont identifié plus de 100 astéroïdes jusque-là inconnus, laissant dans l’ignorance le nombre de roches non détectées pouvant constituer une menace pour la Terre.

Le vaisseau spatial DART a été lancé en novembre dernier en coordination avec des partenaires internationaux, dont l’Agence spatiale européenne (ESA), l’Agence spatiale italienne (ASI) et l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA), et a coûté quelque 325 millions de dollars. Le collisionneur était peu équipé, ne comportant que des capteurs pour la navigation et une caméra à ouverture appelée DRACO, qui a capté l’impact de lundi sur le film.

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