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La mission DART de la NASA fait s’écraser avec succès un vaisseau spatial sur un astéroïde

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Un vaisseau spatial de la NASA a percuté un astéroïde à une vitesse vertigineuse lundi lors d’une répétition générale sans précédent pour le jour où un rocher tueur menace la Terre.

La grosse bosse galactique s’est produite sur un astéroïde inoffensif à 7 millions de miles (9,6 millions de kilomètres) de là, avec le vaisseau spatial appelé Dart percutant le petit rocher spatial à 14 000 mph (22 500 km/h).

Les scientifiques espéraient que l’impact créerait un cratère, lancerait des flux de roche et de terre dans l’espace et, surtout, modifierait l’orbite de l’astéroïde.

Les télescopes du monde entier et de l’espace pointaient vers le même point dans le ciel pour capturer le spectacle. Bien que l’impact ait été immédiatement évident (le signal radio de Dart a brusquement cessé), il faudra des jours voire des semaines pour déterminer à quel point la trajectoire de l’astéroïde a changé.

La mission de 325 millions de dollars était la première tentative de changer la position d’un astéroïde ou de tout autre objet naturel dans l’espace.

“Non, ce n’est pas l’intrigue d’un film”, a tweeté l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, plus tôt dans la journée. “Nous l’avons tous vu dans des films comme ‘Armageddon’, mais les enjeux sont importants dans la vraie vie”, a-t-il déclaré dans une vidéo préenregistrée.

La cible de lundi : un astéroïde de 525 pieds (160 mètres) appelé Dimorphos. Il s’agit en fait d’une petite lune de Didymos, un jumeau en grec, un astéroïde à rotation rapide de cinq fois sa taille qui a perdu le matériau qui a formé le partenaire junior.

Le couple tourne autour du soleil depuis des éons sans menacer la Terre, ce qui en fait des candidats idéaux pour le test de sauver le monde.

Lancé en novembre dernier, le Dart de la taille d’un distributeur automatique, abréviation de Double Asteroid Redirection Test, a navigué vers sa cible en utilisant une nouvelle technologie développée par le laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins, le constructeur du vaisseau spatial et le gestionnaire de mission.

La caméra embarquée de Dart, élément clé de ce système de navigation intelligent, a repéré Dimorphos une heure seulement avant l’impact.

“Woo hoo”, s’est exclamée Elena Adams, ingénieure en systèmes de mission chez Johns Hopkins. “Nous regardons Dimorphos, si merveilleux, merveilleux.”

Avec une image revenant sur Terre chaque seconde, Adams et d’autres contrôleurs au sol à Laurel, dans le Maryland, ont regardé avec une excitation croissante alors que Dimorphos apparaissait plus grand dans le champ de vision aux côtés de son plus grand compagnon.

Un mini satellite l’a suivi quelques minutes en arrière pour prendre des photos de l’impact. Le Cubesat italien a été lancé par Dart il y a deux semaines.

Les scientifiques ont insisté sur le fait que Dart ne détruirait pas Dimorphos. Le vaisseau spatial ne pesait que 1 260 livres (570 kilogrammes), contre 11 milliards de livres (5 milliards de kilogrammes) pour l’astéroïde. Mais cela devrait suffire à raccourcir son orbite de 11 heures et 55 minutes autour de Didymos.

L’impact devrait réduire cela de 10 minutes, mais les télescopes auront besoin de quelques jours à près d’un mois pour vérifier la nouvelle orbite.

Le décalage orbital de 1% prévu peut ne pas sembler beaucoup, ont noté les scientifiques. Mais ils ont souligné que cela équivaudrait à des changements importants au fil des ans.

Les experts en défense planétaire préfèrent repousser un astéroïde ou une comète menaçant, bien à l’avance, plutôt que de le faire exploser et de créer plusieurs morceaux qui pourraient pleuvoir sur Terre.

Plusieurs impacteurs peuvent être nécessaires pour les grandes roches spatiales ou une combinaison d’impacteurs et de soi-disant tracteurs à gravité, des dispositifs encore à inventer qui utiliseraient leur propre gravité pour tirer un astéroïde sur une orbite plus sûre.

“Les dinosaures n’avaient pas de programme spatial pour les aider à savoir ce qui allait arriver, mais nous si”, a déclaré Katherine Calvin, conseillère principale sur le climat à la NASA, faisant référence à l’extinction massive d’il y a 66 millions d’années qui aurait été causée par le l’impact d’un gros astéroïde. , éruptions volcaniques, ou les deux.

La Fondation B612 à but non lucratif, dédiée à la protection de la Terre contre les impacts d’astéroïdes, promeut des tests d’impact comme Dart depuis sa création par des astronautes et des physiciens il y a 20 ans.

L’exploit de lundi mis à part, le monde doit faire un meilleur travail pour identifier la myriade de roches spatiales cachées, a averti le directeur exécutif de la fondation, Ed Lu, un ancien astronaute.

Selon la NASA, moins de la moitié des 25 000 objets géocroiseurs estimés dans la gamme mortelle de 460 pieds (140 mètres) ont été découverts. Et moins de 1% des millions d’astéroïdes plus petits capables de causer des blessures généralisées sont connus.

Presque achevé au Chili par la National Science Foundation et le Département américain de l’énergie, l’Observatoire Vera Rubin promet de révolutionner le domaine de la découverte d’astéroïdes, a déclaré Lu.

Trouver et suivre des astéroïdes, “C’est toujours le nom du jeu ici. C’est ce qui doit arriver pour protéger la Terre », a-t-il déclaré.

(PA)



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