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La condamnation de Brittney Griner renouvelle la pression sur le président Biden

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WASHINGTON – Immédiatement après qu’un juge de Moscou a prononcé jeudi la peine de neuf ans de prison de Brittney Griner, des appels se sont multipliés pour que le président Biden trouve un moyen de la ramener à la maison.

“Nous appelons le président Biden et le gouvernement des États-Unis à redoubler d’efforts pour faire tout ce qui est nécessaire et possible”, a déclaré le révérend Al Sharpton dans un communiqué.

Les responsables et analystes américains s’étaient résignés à un verdict de culpabilité pour Mme Griner, une star du basket-ball qui joue pour une équipe russe pendant l’intersaison de la WNBA. Mais la froide réalité de sa condamnation pour trafic de drogue a été un choc et a renouvelé les appels à Biden pour obtenir sa libération, alors même que les critiques se sont hérissés que l’offre d’échanger des prisonniers avec Moscou récompense la prise d’otages russe.

Le résultat est un dilemme douloureux pour l’administration Biden alors qu’elle tente de maintenir une ligne dure contre le président russe Vladimir V. Poutine au cours de sa guerre en Ukraine.

“Il n’y a rien de bon ici”, a déclaré Andrea Schneider, experte en résolution de conflits internationaux à la Cardozo Law School. “Peu importe ce que Biden fait, il sera critiqué, que nous donnions trop ou que nous ne travaillions pas assez dur.”

Les responsables du Kremlin avaient déclaré qu’aucun règlement potentiel ne pouvait avoir lieu avant la fin de son procès, créant une lueur d’espoir que le verdict pourrait ouvrir la porte à un échange. Mais les analystes ont déclaré que cela était peu probable à court terme.

“Je ne pense pas que cela sera résolu rapidement”, a déclaré Jared Genser, un avocat des droits de l’homme qui représente les Américains détenus par des gouvernements étrangers. “Je pense que le fait que Poutine n’ait pas dit oui immédiatement signifie qu’il a regardé l’offre américaine et a dit : ‘Eh bien, c’est votre première offre. Je peux obtenir plus que ça.

Cette offre américaine, présentée pour la première fois à la Russie en juin, demandait la libération de Mme Griner et de Paul N. Whelan, un ancien Marine arrêté à Moscou et reconnu coupable d’espionnage en 2020.

L’administration Biden a proposé d’échanger les deux Américains contre le célèbre marchand d’armes russe Viktor Bout, qui est au milieu d’une peine de 25 ans de prison fédérale pour avoir proposé de vendre des armes à un groupe rebelle colombien que les États-Unis considéraient alors comme une organisation criminelle. terroriste.

La proposition a déjà remodelé la diplomatie américaine envers la Russie, qui avait été gelée au plus haut niveau depuis l’invasion de l’Ukraine par Poutine le 24 février. Un appel téléphonique à ce sujet le 29 juillet entre le secrétaire d’État Antony J. Blinken et son homologue russe, Sergueï V. Lavrov, a été leur première conversation depuis le début de la guerre. Mais il semblait laisser le Kremlin indifférent. La Maison Blanche affirme que la Russie a fait une contre-offre non précisée de “mauvaise foi” que les États-Unis ne prennent pas au sérieux.

Vendredi, Lavrov a déclaré aux journalistes que les deux nations continueraient à discuter de la question par les voies établies. Il a répété l’insistance du Kremlin pour que les États-Unis ne discutent pas des négociations en public, même si les médias russes ont commencé à lier le cas de Bout à celui de Griner au début de l’été.

Mais la pression est déséquilibrée. Alors que Poutine a longtemps demandé la libération de Bout, peut-être par loyauté envers un homme ayant des liens profonds avec l’État de sécurité russe, l’emprisonnement continu du marchand d’armes coûte peu à Poutine. Le temps, en d’autres termes, est du côté de Poutine.

M. Biden, en revanche, se retrouve coincé des deux côtés.

D’un côté se trouvent les partisans de Mme Griner. Son épouse, Cherelle Griner, a publiquement appelé Biden à conclure un accord avec Poutine dès que possible. Ces appels ont été repris par Sharpton, des groupes d’activistes démocrates, des experts de la télévision, des athlètes professionnels et des célébrités des médias sociaux. (M. Sharpton a également appelé jeudi à la libération de M. Whelan.)

“Comment pourrait-elle sentir que les États-Unis la soutiennent?” a déclaré la superstar de la NBA LeBron James à la mi-juillet. “Je me disais:” Est-ce que je veux retourner aux États-Unis? “”

C’était avant que la proposition de Biden de libérer Bout ne soit rendue publique. Les responsables ont déclaré avoir divulgué l’offre, qui a été confirmée la semaine dernière par une personne informée des pourparlers, d’augmenter la pression sur la Russie. Mais la révélation a peut-être aussi reflété une volonté de montrer aux partisans de Griner que Biden n’était pas assis sur leurs mains.

“Nous pensons qu’il est important que le peuple américain sache à quel point le président Biden travaille dur pour ramener Brittney Griner et Paul Whelan à la maison”, a déclaré à l’époque le porte-parole de la sécurité nationale de la Maison Blanche, John F. Kirby. “Nous pensons qu’il est important que leurs familles sachent à quel point nous travaillons dur là-dessus.”

Après la condamnation de Mme Griner jeudi, M. Biden a renouvelé son engagement à “rechercher tous les moyens possibles pour ramener Brittney et Paul Whelan chez eux en toute sécurité dès que possible”.

Cependant, la Maison Blanche n’a pas précisé comment Biden pourrait atteindre cet objectif. “Je ne pense pas que ce soit utile à Brittney ou à Paul si nous parlons plus publiquement de l’endroit où nous en sommes dans les pourparlers et de ce que le président pourrait ou ne serait pas disposé à faire”, a déclaré Kirby.

Mais presque toute offre supplémentaire amplifierait sûrement les critiques de l’autre flanc de Biden et les accusations selon lesquelles Biden cédait à l’extorsion de Poutine, un homme qu’il a qualifié de criminel de guerre.

“C’est pourquoi des dictatures, comme le Venezuela, l’Iran, la Chine, la Russie, prennent les Américains en otage, parce qu’ils savent qu’ils vont obtenir quelque chose en retour”, a déclaré le représentant Mike Waltz, R-Floride, à Newsmax la semaine dernière. « Ils savent qu’éventuellement une administration paiera. Et cela ne fait que mettre une cible sur le dos de chaque Américain.

Mike Pompeo, l’ancien secrétaire d’État, a fait écho aux critiques dans une interview à Fox News la semaine dernière, affirmant que la libération de Bout “conduirait probablement à l’arrestation d’un plus grand nombre” d’Américains à l’étranger. Et l’ancien président Donald J. Trump, qui, lorsqu’il était au pouvoir, était fier de libérer les Américains détenus à l’étranger, a critiqué l’accord proposé en termes sévères.

M. Bout, a-t-il dit, était “absolument l’un des pires au monde, et il sera libéré parce qu’une personne potentiellement gâtée entre en Russie chargée de drogue”. (Les responsables russes qui ont détenu Mme Griner dans un aéroport de la région de Moscou à la mi-février ont trouvé moins d’un gramme d’huile de cannabis vaporisable dans ses sacs.)

Genser, l’avocat d’autres Américains détenus, a noté que Biden avait le choix au-delà d’augmenter son offre. Il pourrait trouver de nouvelles façons de faire souffrir Poutine.

“Il est nécessaire d’augmenter considérablement le coût pour Vladimir Poutine de leur maintien en détention”, a déclaré Genser. « Il ne s’agit pas seulement de donner à Poutine ce qu’il veut. Il s’agit d’augmenter simultanément la douleur pour lui.”

Cependant, ce n’est pas une tâche facile. Les responsables de l’administration Biden ont passé des mois à essayer de trouver des moyens d’infliger suffisamment de douleur à Poutine pour qu’il cesse d’envahir l’Ukraine. À l’instar de la liberté de Mme Griner et de M. Whelan, cet objectif reste lui aussi insaisissable.



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