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Journal de Bunce : Joe et Fidel à La Havane s’amusant

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Quand Joe Louis a rencontré Fidel Castro…

En décembre 1959, Joe Louis descendit d’un avion à La Havane et alla directement à la rencontre du nouveau héros révolutionnaire du pays, Fidel Castro.

C’était le début d’un match paradisiaque qui s’est rapidement terminé en enfer. Le pauvre Joe n’a jamais eu de chance.

Louis était là en tant qu’invité spécial de Castro lors des célébrations du Nouvel An. Castro avait renversé Fulgencio Batista pour mettre fin à un régime en janvier 1959. La révolution était gagnée et faite, et il était temps de célébrer le renversement du gouvernement pourri. Il était également temps pour Castro de planifier un avenir économique et c’est là que le grand poids lourd est entré en jeu. Et Louis était un héros pour Castro.

C’était certainement un mélange puissant, une démonstration de force pour le pays et les images de Louis et Castro cette nuit-là sont magiques. Cependant, en Amérique, des sonnettes d’alarme très fortes ont retenti. Merde, ces communistes étaient dangereux !

Louis travaillait avec une agence de publicité appelée Rowe-Louis-Fischer-Lockhart, Inc. ; l’ancien champion a fait des apparitions personnelles pour eux. Louis était impliqué dans l’agence depuis plus de 20 ans; aidé à recruter des clients. J’étais à Cuba en service touristique. Ne vous méprenez pas, Louis était à Cuba pour affaires.

Joe Louis était également sur le point de devenir un membre à part entière de la guerre froide, un innocent à l’étranger à bien des égards ; Louis était jusqu’aux genoux dans une bataille qu’il n’avait aucune chance de gagner. Les conseillers soviétiques étaient déjà dans le pays et les Américains avaient peur.

Un peu plus de deux ans plus tard, Castro a introduit la résolution 83-A et interdit la boxe professionnelle. Les meilleurs professionnels cubains de l’époque, dont José Napoles, ont senti le vent souffler et se sont déplacés vers des bases aux États-Unis et au Mexique. Ils ont déménagé de façon permanente et ont souvent laissé des êtres chers derrière eux. Ils savaient, ces premiers déserteurs, qu’ils ne reviendraient jamais. Castro s’est débarrassé de la boxe parce qu’elle était « vicieuse, exploitante et corrompue ». Wow, aucun changement en plus de 60 ans.

Tout aurait pu être différent si le voyage de Louis n’avait pas conduit à l’implication des forces obscures les plus sombres qui opèrent au cœur paranoïaque du gouvernement américain. Comme je l’ai dit, le pauvre Joe n’avait aucune chance. La CIA a commencé à ajouter fichier après fichier à son dossier. Il y en aurait des centaines à la fin, et ils ont détaillé le plus petit des affronts anti-américains perçus.

Louis a aidé à rassembler une délégation de 71 membres éminents des médias noirs, traitant principalement des journaux en 1959. Il y avait des propriétaires, des rédacteurs en chef et des écrivains. Elle s’appelait la Commission Joe Louis et le gouvernement Castro a officiellement reconnu son travail. Son travail consistait à vendre et à promouvoir Cuba et à en faire une attraction touristique pour les Noirs américains. La Commission a obtenu 282 000,00 $ du gouvernement cubain pour promouvoir les voyages à Cuba. Castro, qui était un gars pratique, était président de l’Institut du tourisme.

Et puis c’est devenu un peu sérieux. Le Département d’État à Washington DC a bougé et bougé vite. Louis était considéré comme un sympathisant communiste. Il était la cible.

Au début des années 1960, après son voyage à La Havane, Louis a approuvé le plan de voyage lorsqu’il a déclaré: “Cuba était le seul lieu de vacances où les Noirs pouvaient aller sans préjugés.” C’était une approbation forte. Et puis Castro a ajouté son grain de sable : “Et si les Noirs du sud des États-Unis, si souvent lynchés, recevaient un fusil ?” C’était tout simplement trop lourd à supporter pour les États-Unis.

Le pauvre Joe était rassasié. Il a été menacé de prison, d’exil, rappelé à sa situation fiscale précaire et rejeté. J’ai dû publier une déclaration et la publier rapidement. Son plan s’effondrait rapidement.

“Nous n’avons rien à voir avec Castro ou la politique”, a déclaré Louis. C’était une mauvaise note de bas de page à ce qui aurait pu être une relation glorieuse.

Louis était sous la surveillance constante de la CIA et la pression croissante pour mettre fin à l’accord avec Cuba de Castro. En juin 1960, l’accord touristique a été résilié. Cela avait été une romance vertigineuse.

Quelques mois plus tard, José Napoles a eu son 21e et dernier combat à Cuba et a déménagé à Mexico ; il a pris une année sabbatique avant de poursuivre sa carrière en exil. L’interdiction de Castro est intervenue à peu près au même moment en 1962 lorsque Naples s’est de nouveau battu. Le jeu professionnel à Cuba était terminé; le jeu amateur avait commencé. C’est en 1962 ou 1963 que le grand entraîneur soviétique, Andrei Chernevenko, est arrivé pour transformer le système. Les premières médailles olympiques sont arrivées à Mexico en 1968 et le reste, comme on dit, appartient à l’histoire.

Et quelle histoire c’est. L’excellence dans le ring amateur mondial et trop de misère loin des projecteurs. Les boxeurs cubains sont devenus la cargaison la plus chère du monde et les hommes avec des vedettes rapides et des millions les ont échangés. Des pirates étaient impliqués, des cartels de la drogue étaient impliqués, et ça a été une horrible histoire d’abus et de génie. Certains combattants ont terminé leur carrière avec des millions et d’autres combattants ont terminé sans rien.

Le grand Naples a fini sa vie comme un spectacle de chants et de danses, collectant des pesos pour divertir les convives dans les restaurants. Il y a d’autres histoires tristes de désertions qui ont mal tourné, de carrières jamais commencées et de familles laissées dans la pauvreté à Cuba.

Si Joe Louis et Fidel Castro avaient eu la chance d’avoir un peu de chance et de compréhension au début des années 1960, les choses auraient pu se passer très différemment. Cela aurait également aidé si Castro n’avait pas lancé l’idée d’armer “les Noirs du sud des États-Unis”. C’est une belle histoire.



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